Questions regarding slavery: Rev. Thomas Mulledy, SJ to the Jesuit Superior General, January 7, 1830

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Questions regarding slavery: Rev. Thomas Mulledy, SJ to the Jesuit Superior General, January 7, 1830


Slaves--United States; Jesuits--History--19th century; Georgetown University--History


In a letter to the new Jesuit Superior General Jan Roothaan, Rev. Thomas Mulledy SJ assesses the state of Georgetown College and poses a set of challenging questions regarding the Jesuits' slaveholding in Maryland. He asks whether the Jesuits' slave plantations will lead to their "spiritual ruin," and asks whether the Jesuits should gradually emancipate the people they owned.

This document is from the Archivum Romanum Societatis Iesu. The original is in Italian. It was translated for the Georgetown Slavery Archive by Prof. Tommaso Astarita of Georgetown University.


Muilledy to Roothaan, Maryl-003-IV-20, Archivum Romanum Societatis Iesu


Georgetown Slavery Archive




Adam Rothman, Tommaso Astarita









Text Item Type Metadata


[Rev. Thomas Mulledy SJ, to Rev. Jans Roothaan, SJ, January 7, 1830, Maryl-3-IV-20, Archivum Romanum Societatis Iesu. Transcribed and translated by Prof. Tommaso Astarita, Georgetown University]

[Document noted as Maryland 3 IV 20 on right side of first page in light pencil]

[top line has these words: the letters “P.C.” are at top left; in the middle it says “Georgetown College Jan. 7th 1830”; the name Mullody is under the date 1830. One line below the letter starts:]

                   Very reverend Father in Christ

          I am not paying you useless compliments for your rise to the position of General of the Society – because I have always esteemed you a man of very good sense – and of solid judgment – and you will easily grant – that the Jesuit who is pleased with the dignities imposed on him by the Society is a madman fit to be tied. Therefore, as is my duty I write to you, to inform you of the affairs in this world beyond the ocean. You will have heard, doubtless, from the Father Superior that I have been appointed Vice Rector on the 14th of the past month. The College increases in the number of boarding students – 18 new ones have already entered it – so that the current number of boarding students is 45 – among them the nephew and adoptive son of the President of the United States. 10 others will enter in a few days – among them one or perhaps two sons of the secretary of State, that is, the minister for foreign affairs and first minister of the Cabinet. The number of day students is also increasing – there are currently 54 – so that boarding and day students together number 99. --- these day students pay five scudi[1] per year – but since they are almost all Protestant – they do not attend the mass – or Congregation etc. – as is the usage in Italy – but they only attend school. The greatest number study nothing – and are a great torment to the instructors. I know the remedy for those who do not wish to study – but my hands are tied.

          These students form a great obstacle to the increase in the number of boarders – because many do not want to send their sons to a College where there are so many from the lowest scum.[2]

          As pertains to our domestic affairs, they proceed as I said in my last letter to Our late Father – which, I believe, you have seen[.] there are two instruction periods per year – in the evenings the renewal of vows – penances for failing to abide by the rules – are out of usage[3] – I speak of these things at times with the Superior – but he does not wish to listen to me – and he gives me very little authority – in fact, I do not really know what my position is – but thanks be to the Lord we are yet in blessed peace. In the refectory we speak more or less every day. There is also another usage, introduced by the current Superior – that is, everyone can have a silver scudo – and spend it without asking for any permission – this scudo has somewhat of the miraculous – because it never ends. We need here a man with a bit of authority – but since I heard that Your Paternity is thinking of sending Fr. Kenny to us nothing else needs to be said about it – since this Father is wholly suited to this Country and is liked by all the Americans. The Father Superior has also appointed me as Consultant to the missions. You know that the Society owns many fields in this country – and that in each field there are many black slaves. I beg of you therefore, out of love for the Society and for Jesus Christ Himself – to pose the following questions to the next Superior of these missions and to charge his conscience with answering them. 1. Are these fields not the spiritual ruin of Our poor Fathers who reside in them? Is it not true that these Fathers become owners – against the vow of holy poverty. 2. Is it not true that these fields yield almost nothing for our general funds, but rather the greatest part [of the income from them] is consumed by the black slaves – or badly spent by the Fathers who are their handlers, that is supervisors? Therefore, would it not be better to sell these fields and invest the money in banks? 3. Since in America there are many societies for the emancipation of the Blacks – and moreover since it is a very popular and edifying thing to free, or rather to sell the slaves for a set number of years, after which they would be free (because it is said that this way the slaves would be prepared for freedom) – would it therefore not be good to sell our slaves for a set number of years? Would the Society thus not gain great esteem in these[4] lands. Moreover you could pose these questions regarding the said slaves. 1. Are the reasons for the misbehavior of these slaves not so numerous that it is almost impossible to make them good Christians or faithful servants? 2. Are our slaves not proverbially the most wicked in the whole country? Are they not difficult to govern? 3. Does the American mania for emancipation (now so general) not render them discontented? 5. If the Society keeps these slaves for some more time – will it then not be obliged to sell some of them because of their unbounded growth [in numbers]? And will it not thus be forced to separate families etc.? And is this not an odious thing in America. 6. Is it not abominable to let whole families of Blacks, without regard to sex, sleep in the same bed? And is it not almost impossible to prohibit it, given their numbers – and the poverty of the fields. One could unite all the questions I have already posed into a single one. Are not these fields almost – almost the proximate cause of the eternal ruin of our Priests who supervise them? Is it not also true that these fields bring very little material advantage to the Society? Allow me to beg you with all my heart – to demand an answer – but a categorical one to the questions mentioned above.

          Our College was raised in the year 1815 to the status of university – and since it is located in a territory subject to the sole jurisdiction of the Congress of the United States – it is the only College to have received its privileges from the universal[5] government – these privileges are unlimited in what regards the granting of degrees in each school and in each art. It appears hard to some that these privileges remain without effect, since we do not have a school[6] of law or medicine etc. Because of this, a Physician in this City, a man of great doctrine and reputation – and authority – has proposed to me to form a school of medicine under the protection of our College – he asks nothing from us but the degrees as doctors etc. for the students – leaving all the rest to the Society without his getting involved in admissions, dismissals, etc. – the school of medicine would be in a site near the College but outside its precinct. Four other Professors would join this gentleman to form a complete school. I believe this would do a lot for the growth of the College – it would earn us many friends. Therefore I hope it will please Your Paternity. There are here two scholastics – who are about to begin their theology under Fr. Ryder. These young men have a very good talent – they have been at school for 6 years. I think it would be good to send them to Rome to continue their studies – I have not mentioned this to the Superior because he seems to me not much to love Italian things. If Your Paternity allowed it, I could find the money to pay for their trip there and back – but while they are there they would need to be supported by Your Paternity’s charity. I wish for this especially for the spiritual benefit of these young men. We greatly need a master of Novices – could you send us Fr. Kholmann – I know that some say that he is too good – this fault is almost a [form of] praise. But what is certain is that Fr. Kholmann has always maintained good order in the novitiate – that he has sent many away. And speaking generally he has shown himself to be a very good judge of the spirit of the young men entrusted to his care. I leave everything to your better judgment. What I have said – I said with good intentions – I hope it will so be received – I will at least have done my duty – and I care little about other things – I recommend myself to Your [good] Feelings. T.F. Mulledy, S.J.

[text in the middle of the page:]

Fr. Mullody, 7 Jan 1830

[Latin summary:]

The state of Georgetown College.

The number of students.

Customs introduced in the house.

Our fields and slaves should be sold.

A school of Medicine to be instituted.

About two scholastics to be sent to Rome, to study.

He asks for Fr. Kohlmann as master of the Novices.


To The Most Reverend Father in Christ

Father Giovanni Roothaan

Superior General of the Society of Jesus

At the Gesù [church]


“by packet” [and] “via Le Havre [France]”


                   Molto Reverendo Padre in Cristo

          Non le fo inutili complimenti per il suo inalzamento al Generalato della Compagnia – perché gli ho sempre stimato un uomo di buonissimo senno – e giudizio sodo – ed ella mi concederà facilmente – che quello Gesuita, il quale si compiaccia colle dignità addossategli dalla Compagnia, è un matto da catena. Perciò, secondo il mio dovere gli scrivo, per informarla delle cose di questo mondo di qua dell’oceano. Avrà saputa, senza dubio dal P. Superiore ch’io sono stato nominato Vice Rettore ai 14, del passato mese. Il Collegio va crescendo nel numero dei convittori – 18 nuovi sono già entrati – cossicché l’attual numero dei Convittori è 45 – fra i quali è il nepote e figlio adottivo del Presidente degli Stati Uniti. 10 altri sono per entrare dopo pochi giorni – fra i quali uno o forze due figli del Segretario di stato ossia ministro per gli affari esteri e primo ministro del Gabinetto. Il numero dei Scolari esterni va anche crescendo – vi sono attualmente 54 – cosicché esterni e Convittori insieme sono 99. --- Questi  Scolari esterni pagano cinque scudi all’anno – ma siccome sono quasi tutti protestanti – non vengono all[a] messa – Congregazione etc. – come si usa nell’Italia – ma solamente alle scuole. La più gran parte non studia niente – e sono un gran tormento ai maestri. Io so il rimedio per quelli che non vogliono studiare – ma le mie mani son legate.

          Questi Scolari sono un grande impedimento al crescimento dei Convittori – perché molti non vogliono mandare i loro figli ad un Collegio dove vi sono tanti della ultima plebaglia.

          In riguardo alle cose domestiche procedono come ho detto nella mia lettera al fù P. Nostro – la quale, credo, ch’ella abbia vista[7] vi sono due istruzioni all’anno – le sere avanti la rinovazione di voto – penitenze per mancanza alle regole – sono fuori di uso – parlo qualche volte di queste cose al Superiore – ma non vuol ascoltarmi – e mi dà pochissima autorità – in fatto non so bene cosa è il mio ufficio – ma grazia al Signore stiamo ancora in santa pace. Nel refettorio si parla più o meno quasi ogni giorno. Vi è anche un’altra usanza introdutta dal presente Superiore – cioè, ognuno può tenere uno scudo d’argento – e spenderlo senza dimandarne altra facoltà – questo scudo ha non poco del miracoloso – perché non finisce mai. Ci vuol qui un uomo d’un puo[8] d’autorità – ma siccome ho sentito che V. Paternità pensa di mandarci il P. Kenny[9] non occorre di dirne altro – perché questo Padre è afatto adattato a questo Paese e piace molto ai tutti li Americani. Il P. Superiore mi a nominato anche Consultore delle missione. Ella sa che la Compagnia possiede molti poderi in questo paese – e che vi sono in ogni podere molti schiavi neri. La prego dunque per amore della Compagnia e di G. C. Medesimo – di proporre le seguenti domande al futuro Superiore di queste missione e di caricar la sua coscienza dell[e] risposte alle medesime. 1.o Non sono questi poderi la rovina spirituale dei Nostri poveri Padri che habitano in essi? Non è vero che questi Padri divengano proprietarii – contro il voto della santa povertà. 2.o Non è vero che questi poderi non rendano quasi niente al fondo generale, ma che la più gran parte è consummata dai neri schiavi – o malamente spesa dai Padri che sono di essi li maneggiatori ossia superiori? Perciò non sarebbe meglio di vender questi poderi e metter il danaro a frutto nei banchi? 3.o Siccome nell’America vi sono molte società per la liberazione dei Neri – ed inoltre siccome è una cosa molto popolare ed edificante il liberare o più tosto vendere i schiavi per un certo numero d’anni passati li quali sarebbero liberi (perché così si dice li schiavi saranno preparati per la libertà) – non sarebbe dunque bene di vendere i nostri schiavi per alcuni anni? Non guadagnarebbe così la Compagnia una grande stima in cotesti paesi. In oltre potrebbe proporre le seguenti domande in riguardo ai questi schiavi. 1.o Le cagioni della scostumatezza in questi schiavi non sono esse così numerose che è quasi impossibile di farli buoni cristiani o fideli servi? 2.o Non sono nostri schiavi proverbialmente i più scelerati di tutto il paese? Non sono essi dificili a governarsi? 3.o La smania per l’emancipazione nell’America (ora così generale) non li rende scontenti? 5.o[10] Se la Compagnia tiene questi schiavi per qualche tempo – non sarà ella obbligata a vender alcuni a ragione del loro crescimento sterminato? E non sarà così obbligata di separar le famiglie etc.? E non è questa una cosa odiosa nell’America. 6.o Non è una cosa abominevole il lasciare intiere famiglie di Neri, senza riguardo di sesso, dormire nell’istesso letto? E non è quasi impossibile d’impedirlo, a causa del loro numero – e della povertà dei poderi. Si potrebbe unir in una domanda tutte le già fatte. Non sono questi poderi quasi – quasi la cagion prossima della rovina eterna dei nostri Preti superiore in essi? Non è anche vero che questi poderi sono di pochissimo vantaggio temporale alla Compagnia? Mi permetti di pregarla da cuore – di esigere una risposta – ma categorica alle domande sopra cennate.

          Il nostro Collegio è stato inalzato nell’anno 1815 al grado di università – e siccome è situato in un territorio sogetto all’esclusiva giurisdizione de[l] Congresso degli Stati Uniti – è l’unico Collegio ch’abbia ricevuto i suoi privilegii dal governo universale – questi privilegii sono senza limiti in riguardo al conceder i gradi literarii in ogni facoltà in ogni arte. Sembra duro ad alcuni che questi privilegii rimangono senza effetto, siccome non vi è facoltà di legge medicina etc. Perciò un Medico di questa Città uomo di gran dottrina e riputazione – ed autorità – mi ha proposto di formare una facoltà di medicina sotto la protezione di nostro Collegio – egli domanda niente da noi che i gradi di dottori etc. per l’allievi – lasciando tutto il resto alla Compagnia senza mischiarsi nella ammissione o dismissione etc. – si farebbe la scuola di medicina in un sito vicino ma fuore dei precinti del Collegio.  Quatro altri Professori si unirebbero a questo signore per formare una compiuta facoltà. Crederei che questa cosa farebbe molto per il crescimento del Collegio – ci guadagnarebbe molti amici. Spero però che piacerà alla V. Paternità. Vi sono qui due scolastici – che stanno per cominciare la teologia sotto il P. Ryder.[11] Questi giovani hanno un talento buonissimo – hanno fatto le scuole per 6 anni. Mi pare che sarebbe bene di mandarli a Roma per far li studii – non ne ho detto niente al Superiore perché mi pare poco amante delle cose d’Italia. Se la V. Paternità darebbe la facoltà potrei trovare il danaro per pagare il viaggio nel andare e ritornare – ma mentre staranno là dovrebbero esser mantenuti dalla carità di V. P. Desidero questo specialmente per il benefizio spirituale di questi giovani. Abbiamo gran bisogno d’un maestro di Novizii – non ci potrebbe mandare[12] il P. Kholmann – so che alcuni dicono che è troppo buono – il difetto è quasi una lode. Ma questo è certo che P. Kholmann ha sempre mantenuto buon ordine nel noviziato – che ha mandato via molti. E generalmente parlando si ha mostrato buonissimo giudice dello spirito dei giovani comessi alla sua cura. Lascio tutto al suo megliore giudizio. Quello che ho detto – ho detto di buona intenzione – spero che sarà così ricevuta – avrò almeno fatto il mio dovere – e di altro sono poco solecito – mi racommando ai V. SS.[13] T. F. Mulledy, S.J.

[in the middle of this sheet is the address and a few notes, which presumably formed the outside of this letter once the sheets were folded. The notes on the right side of the sheet are in the same orientation of the rest of the letter and read thus:]

  1. Mullody, 7 jan. 1830 [in pencil next to this is: 3.IV]

 [a bit below and in smaller size is a Latin summary of the letter’s content:]

Status Collegii Georgiopolitani.

Numerus alumnorum.

Consuetudines in domum inductas.

Praedia nostra et mancipia vendenda.

Facultas Medicinae instituenda.

[empty line]

De duobus scholasticis Romam mittendis, studiorum causa.

Petit Patrem Kohlmann mag. Nov.

[in the middle part the notes are perpendicular to the rest and contain the address of the letter; on the top left corner, horizontally, there is a note that reads: R. 1. Maii, where the R might stand for Rome or for received, and the date is May 1. The address reads thus:]

Al Molto Reverendo in Cristo Padre

Il Padre Giovanni Roothaan

Preposito Generale della Comp.a di Gesù

Al Gesù



[there is also a note on the bottom left corner of this section that reads “per pachet” and “via Havre”]

[1] Scudi were common currencies in the various Italian states of the 1830s, but I do not know what the writer means in terms of U.S. money – he may simply mean dollars.

[2] The Italian has “plebaglia” which is a pejorative version of the word for “plebs.”

[3] I find these short sentence fragments somewhat confusing; the writer seems to be complaining that traditional devotional and penitential practices are not being followed; a bit above, I think “due istruzioni all’anno” means two semesters (literally, “two instructions per year”).

[4] The Italian says “cotesti,” which, used correctly, would mean “those,” i.e., lands where the recipient is, not the writer; but this seems like an error on the writer’s part, and he clearly means his own lands.

[5] Thus the Italian, but I assume the author means the “federal” government.

[6] “Facoltà” in Italian more commonly means “school,” though it could also indicate the “faculty.”

[7] The page changes here and there is no punctuation mark, though this seems a pretty clear sentence break.

[8] I think the word here is “puo” but it should be “po’,” meaning “a bit” or “some.”

[9] I think it says Kenny, but the first letter is hard to read clearly.

[10] There is no fourth question; the number “5.o” is inserted slightly above the text here.

[11] The name is hard to read, but it looks like Ryder.

[12] The letters “and” from the word “mandare” are inserted above the rest of the letters; here and later the writer mis-spells the name as “Kholmann” – it is correct in the Latin summary of the letter.

[13] The two abbreviations after “ai” are not very clear – my guess is that they stand for “Vostri Sensi.”



Archivum Romanum Societatis Iesu, “Questions regarding slavery: Rev. Thomas Mulledy, SJ to the Jesuit Superior General, January 7, 1830,” Georgetown Slavery Archive, accessed December 9, 2023,