Twenty conditions of sale, 1836

Dublin Core


Twenty conditions of sale, 1836


Slaves--United States--Economic conditions; Jesuits--Missions; Slavery-Slave Trade, Jesuits--History--19th century


Rev. Francis Vespre, SJ records twenty distinct conditions placed on the sale of the people owned by the Jesuits. Conditions 1-8 have to do with the religious and family life of the people who are to be sold, and conditions 9-20 have to do with the revenue generated by the sale.

This document is from the Archivum Romanum Societatis Iesu. The original is in Italian. It was translated for the Georgetown Slavery Archive by Prof. Tommaso Astarita of Georgetown University.


Provincia Maryland 5 II 6, Archivum Romanum Societatis Jesu


Georgetown Slavery Archive




Tommaso Astarita, Adam Rothman


GSA86Fr. Roothaan, S.J. lays out the conditions for the sale of slaves, 27 December 1836









Text Item Type Metadata


[Translation by Prof. Tommaso Astarita, Georgetown University]

Maryland Province

Regarding the sale of our slaves in the Maryland province, it seems that the following conditions are the principal and most opportune ones to set for the license which is necessary for a general sale of the slaves, since for partial sales the license has already been obtained.

  1. The slaves must be sold to be transported to a place where they may practice their religion, and receive spiritual assistance, such as the state of Louisiana, which can be considered a Catholic state, since it was for many years under the dominion of Spain and France, and it still has many churches and priests, the number of whom is constantly increasing.
  2. The slaves should not be sold to temporary buyers, who would then re-sell them wherever the buyers wish, but only to owners of estates situated so that what is stated in article 1 can be effected.
  3. Any married slave couples both of whom belong to us must not be separated, nor parents from children, as much as possible, especially if the parents are already elderly, or if the children are of still tender age.
  4. Our slaves, male or female, whose husbands or wives belong to other owners, and there are few such, must not be separated, and it will be necessary that the Provincial provide for these cases, either by purchasing such husbands or wives of our slaves, who would then be included in the general sale, or by selling our married slaves to the owners of their respective spouses, or in whatever way the conscience and prudence of the Provincial will direct him, as long as the result is that married couples, even those in this category, not be separated by our fault.
  5. The advanced age of some slaves, if they do not suffer from infirmities which would impede their transport, cannot be an impediment to their sale, and indeed in going to Louisiana they will find a beautiful climate, where the snows and ice of Maryland, which the blacks greatly fear, are unknown.
  6. All those slaves who, due to exceedingly advanced age, or incurable infirmities, or any other reason, cannot be sold must be placed and maintained in the place and fashion that the Provincial’s Christian and paternal charity will lead him to consider the most apt.
  7. It is not considered prudent to stipulate an obligation that the sale be only to Catholic owners, since experience sadly proves that the slaves are better able to attend to their religious duties under many Protestant owners than under many who are Catholic in name only. Thus it seems that this point may be left to the delicacy and conscience of the Provincial, and to his prudence.
  8. It will be necessary not only to ensure that the slaves are placed where they can procure religious assistance, as provided for in articles 1 and 2, but it must be made clear to the purchasers that the primary condition of the contract is that they should promise not only not to impede their new slaves from following the practices of their religion, but indeed to give them all needed ease to practice them, in particular on holy days, and to procure for these slaves, in case of infirmity, the assistance of the nearest Catholic priest. (this was done for the slaves sold in September 1835, and it is known that it was faithfully executed.)
  9. If it proves impossible to be paid fully in cash, which for various reasons would be most preferable, it would help if at least half the amount were in cash, and the rest paid in the shortest time possible, and not beyond three years. In that case, it would be necessary to employ the greatest prudence in the choice of purchasers, in terms of their solvency, by employing all possible caution, such as: placing a mortgage (in English, mortgage) over assets they own which are free of all burdens and liens, with payments due every six months through promissory notes accepted by highly solvent individuals who reside in the District of Columbia, Baltimore, Philadelphia, or New York, so that, should the purchasers die, or be ruined by mis-management of their affairs, or in unforeseen circumstances, it will not be necessary to go litigate in Louisiana, except in the last instance, that is: if those accepting the promissory notes should go bankrupt. (this way of proceeding, however, is not proposed as a mandatory condition, but rather as an example of the careful way in which we must proceed in an affair requiring the greatest prudence, given the large capital involved, and the fact that the debtors would be far away, and not well enough known to us.)
  10. Just as the amount of the sale of the slaves proceeds from a true capital, thus it must remain perfectly intact in the form of its capital, even though it will be different in its kind. (this should be a fixed point.)
  11. The cash yield of this sale of slaves should never be re-invested in banks of any sort; nor in loans, even if mortgaged, either with foreigners, or with any of our establishments to pay their debts, or for any other goal; nor in new establishments or constructions already built or to be built, even if they are obviously useful and necessary; nor in buying shares in public or private industrial establishments, such as: canals, railroads, mines of any sort, etc.
  12. The most opportune re-investment would be in real estate assets, the better to ensure the capital, but in such a fashion that there be no need for any kind of management, nor any risk of greater or lesser yield, such as would be the case in buying what in English is known as ground-rent, that is: through purchase, to take the place of landowners who sold their fields to those who wished to build thereon, and agreed with them [the would-be builders] on an amount to be paid every six months or once a year, as interest on the value of the said fields. This way, not only is the field mortgaged to ensure the rent agreed to, but also any construction on these fields. Thus, in the case of fire, and should the owner of the home not be able or willing to rebuild it, the field alone, with any remains, materials, etc., should it be sold due to lack of payment of the rent agreed to, will always constitute a capital sufficient to produce a similar yield if otherwise re-invested.
  13. One must purchase these groundrents only in large cities, the position of which be such that there would be no fear that commerce or industry should withdraw from them, and, within such cities, in the best situated locations.
  14. One should avoid such purchases of groundrent in all those States where the laws allow slavery, because those are, precisely because of that, more exposed than others to any catastrophe which the slaves may, some day, produce.
  15. The States of Pennsylvania and New York offer a sufficient number of cities in the category explained in article 13. One could therefore divide in these States the re-investment of the total amount [yielded] by the sale of the slaves, and divide it further among appropriate cities of those same States.
  16. The annual percent rate at which one purchases groundrents varies depending on the abundance or scarcity of cash on the market where they are sold. It is thus necessary to take one’s time to re-invest with the greatest advantage. A few months, but no more than six, should be sufficient to purchase advantageously. In the best locations, one can almost always purchase [groundrents] at six percent per annum.
  17. When the cash is received, it will be impossible to avoid having to deposit it in one or more banks, but this should be for the shortest time, both due to the dangers, which may be remote, but are always inherent even to the best banks, and in order not to lose the interest of the capital. Thus, should a quick and suitable re-investment in groundrent not be available, while the necessary inquiries are made to find it, one could employ the capital temporarily in the public debt of a few individual States, such as Pennsylvania and New York, to sell it again when a suitable purchase of groundrent has been found.
  18. If the Provincial, Fr. McSherry, should think that that there are better re-investments than what is explained in article 12, that is: groundrent, he should without hesitation propose them so that they be approved by Our Paternity before he, the Provincial, enact them.
  19. Fr. McSherry could be invited to consult, on how to re-invest, those few and true secular friends of ours who are knowledgeable of such affairs, before he proposes other ways to re-invest, or any difficulty he may see in the method proposed in article 17 to manage the temporary employment of the capital.
  20. The use, or the execution, of the license for the general sale of the slaves should be limited, for now, to the person of the current Provincial, Fr. McSherry, so that, should the authorization reach Maryland when he had already passed on to a better life, the one among ours who, by his [McSherry’s] appointment, or by the rules of our Institute, should be directing the Province until a decision by Our Paternity, would not be allowed to use this license.


It seems that articles 1, 2, 3, 4, 8, 10, 11, 14, 18, and 20 should be fixed.

As to the other articles, from such a great distance and with so many unforeseeable circumstances, they could be recommended to the serious reflections of the Provincial to manage [those matters] with all possible prudence, on a matter so delicate and of such moment for his Province.

[French line:] Note of Fr. Vespre on the sale of Blacks in Maryland

[Latin notes:] Of what matters should one especially beware, in order to grant the general license to sell the slaves.

  1. 1-8 pertaining to the spiritual and temporal wellbeing of the slaves.
  2. 9-20 pertaining to how to invest the money yielded by the sale.
[Tommaso Astarita, Transcription]

[Document noted as Maryland 5 II 6 on right side of first page (in pencil there the year is given as 1886, presumably in error):]

Provincia di Maryland

[line across]

Intorno alla vendita dei nostri servi nella provincia di Maryland parrebbe che le seguenti cautele fossero le principali e più opportune da premettersi alla licenza necessaria per una vendita generale dei servi, giacché per vendite parziali si è già avuta detta licenza.

[line across]

  1. I servi dovranno vendersi per esser trasportati in luogo dove possano praticare la loro Religione, e ricevere gli ajuti spirituali, come sarebbe lo Stato della Louisiana, che può considerarsi come cattolico essendo stato tanti anni sotto il dominio dell’Ispagna, e della Francia, e avendo tutt’ora molte chiese e sacerdoti il cui numero va sempre aumentandosi.
  2. Dovranno vendersi li servi non a comperatori avventizj, che poi li rivenderebbero dove piacerebbe loro, ma soltanto a proprietarj di fondi locati in modo che il determinato nell’articolo 1.o possa aver il suo effetto.
  3. Nella vendita non soltanto gli sposati che sono ambodue nostri non devono esser separati uno dall’altra, ma neppure i parenti dai figlj, in quanto far si potrà, particolarmente se i parenti fossero già attempati, ovvero i figlj in età ancora tenera.
  4. Li nostri servi e serve li cui mariti e moglie pertengono ad altri padroni, e sono pochi, non devono esser separati, ma bisognerà che il P. Provinciale vi provega sia per la compera di tali mariti e moglie dei nostri servi e serve, che poi entrerebbero nella vendita nostra generale, o sia per la vendita degli ammogliati e delle maritate, che ci pertengono, ai padroni dei loro respettivi sposi, ovvero in tutto altro modo che la coscienza, e prudenza del P. Provinciale gli indicheranno acciò che in risultato gli sposati, anche di questa categoria, non siano separati per colpa nostra.
  5. L’età avanzata di alcuni servi, se non hanno infermità che possano impedire il loro trasporto, non può essere un impedimento alla loro vendita, anzi andando alla Louisiana vi trovano un bellissimo clima dove sono ignote le nevi, e ghiaccj del Maryland, che i negri temono assai.
  6. Tutti quei servi che per cagione di età troppo avanzata, o per infermità incurabili, o per tutt’altro motivo non potrebbero esser venduti dovranno essere collocati, e mantenuti nel luogo e modo che la carità cristiana e paterna del P. Provinciale gli farà giudicare il più opportuno.
  7. Non si crede prudente di mettere per obligo che la vendita si faccia a padroni cattolici, la sperienza provando pur troppo che con parechi padroni protestanti li servi hanno più agio di attendere ai loro doveri religiosi, che con molti cattolici di solo nome. Perciò parrebbe che questo punto possa lasciato alla delicatezza della coscienza del P. Provinciale, ed alla sua prudenza.
  8. Si dovrà non soltanto assicurarsi che li servi siano collocati in sito opportuno per procurarsi gli ajuti della Religione come si è proveduto negli articoli 1.o e 2.o ma si dovrà esprimere ai comperatori che la primaria condizione del contratto è che promettano non soltanto di non impedire i loro nuovi servi di seguire gli esercizj della loro Religione, ma anzi di dar loro tutto il comodo di praticarli, particolarmente nei giorni festivi, e di procurare ai detti servi, in caso di infermità, l’assistenza del più vicino sacerdote cattolico. (come fu fatto pei servi venduti nel settembre 1835, e si sà che si è fedelmente eseguito.)
  9. Se la vendita non potesse farsi tutta al contante, il che per molti motivi sarebbe assai preferabile, bisognerebbe che almeno una metà fosse in contante, e l’altra al più breve respiro possibile, e non oltre tre anni. In quel caso sarebbe necessario di usare della maggior prudenza nella scelta dei comperatori intorno alla loro solvabilità, usando di tutte le cautele, cioè: prenendo ipoteca (in inglese mortgage) sopra i beni loro liberi d’altri pesi e vincoli, coi pagamenti da farsi di 6 in 6 mesi per mezzo di cambiali accettate da persone ben solvibili e residenti nel Distretto di Columbia, in Baltimore, Philadelphia, o New York, acciochè in caso di morte dei comperatori, rovina per mala condotta de’ loro affari, o per circostanze non prevedute, dei comperatori non si abbia da andare a litigare nella Louisiana, che nell’ultima necessità, cioè: in caso di fallita degli accettatori delle cambiali. (questo modo però non si propone come una condizione, sine qua non, ma bensì come un esempio del modo cautelato col quale si deve procedere in un’affare in cui richiedesi somma prudenza trattandosi di capitale vistoso, e di debitori lontani, e mai abastanza conosciuti.)
  10. Siccome l’ammontare della vendita dei servi è provenienza da un vero capitale, così deve rimanere perfettamente intatto nel suo genere di capitale, benché diverso nella specie. (questo dovrebbe essere un punto fisso.)
  11. I prodotti in contanti di detta vendita dei servi non dovranno mai rinvestirsi nei banchi di qualunque sorte siasi; né in prestiti, benché ipotecati, sia cogli esteri, sia con qualunque dei nostri stabilimenti per pagare i loro debiti, o ad altro oggetto; né in nuovi stabilimenti, o fabbriche fatte, o da farsi benché di evidente utilità, o necessità; né in comperare interessi in pubblici o privati stabilimenti industriali, come sarebbe: canali, strade di ferro, miniere di qualunque sorte etc. etc.
  12. Parrebbe che il rinvestimento più opportuno sarebbe sopra beni stabili per assicurare meglio il capitale, ma in modo però che non vi sia amministrazione di veruna sorte, né pericolo di alternativa di minore, o maggiore fruttato, come sarebbe nel comperare quel che in inglese chiamasi ground-rent, cioè: sottentrare, per mezzo di compera, in luogo dei proprietarj di terreni che li vendettero a quei che volevano fabbricarvi sopra, e convenero con essi di un tanto da pagarsi semestralmente, o annualmente per interesse del valore di detti terreni. In questo modo non soltanto il terreno resta ipotecato a sicurezza della convenuta corrisposta, ma anche la fabbrica stessa resa sul detto terreno. Cosiché in evento di un incendio, e dell’impotenza, o determinazione del proprietario della casa di non rifrabbicarla, il terreno solo cogli avanzi, materiali etc., nel venderlo per mancanza di pagamento della convenuta corrisposta, rapresenta sempre un capitale più che sufficiente per trarne un simile fruttato nel rinvestirlo altrove.
  13. Questi groundrent devono comperarsi soltanto nelle grandi cità la cui posizione sia tale che non vi sia timore, che il commercio e l’industria se ne ritirino, ed in dette cità poi, in quei siti meglio situati.
  14. Dovrebbero escludersi tali compere di groundrent in tutti gli Stati le cui leggi ammettano la schiavitù, essendo essi, per questo stesso, più esposti degli altri a qualche catastrofe, che i servi vi possono, qualche giorno, produrre.
  15. Gli Stati di Pennsylvania, e di New York offrono un numero sufficiente di cità della categoria espressa nell’articolo 13.o. In Essi dunque si potrebbe dividere, e nelle convenienti cità dei medesimi subdividere, il rinvestimento dell’ammontare totale della vendita dei servi.
  16. La rata del tanto per cento all’anno alla quale si comperano li groundrent varia a seconda dell’abondanza, o scarsezza del contante sulla piazza dove si vendono. Bisogna dunque prendere il suo tempo per rinvestire col maggiore vantaggio. Alcuni mesi, ma non più di sei, dovrebbero essere sufficienti per comperare convenientemente. Nei migliori siti si può quasi sempre comperare a ragione del sei per cento all’anno.
  17. Nell’incassare il contante non si potrà far a meno di depositarlo in uno, o più banchi, ma dovrebbe essere per brevissimo tempo, sia pei pericoli benché rimoti ma sempre innerenti ai migliori banchi, sia per non perdere l’interesse di detto contante. Perciò non trovandosi pronto e conveniente rinvestimento in groundrent, mentre si farebbero le indagini necessarie per procurarlo si potrebbe impiegare provisioramente detto contante nel debito publico di alcuni Stati individuali come quei di Pennsylvania New York rivendendo poi quando si sarebbe trovata conveniente compera di groundrent.
  18. Se paresse al P. Provinciale McSherry che vi fossero altri rinvestimenti migliori di quello espresso nell’articolo 12.o, cioè: del groundrent, li dovrebbe proporre senza indugio perché vengano approvati da N. P. prima ch’Egli, P. Provinciale, ne faccia uso.
  19. Il P. McSherry potrebbe essere invitato a consultare, sul modo del rinvestimento, quei pochi nostri, e varj veri amici secolari che sono ben intendenti di questi affari prima di proporre altri modi di rinvestimento, e la difficoltà che Egli potrebbe vedere nel metodo proposto nell’articolo 17.o, intorno alla disposizione precaria del contante.
  20. L’uso, o sia la esecuzione della licenza per la vendita generale dei servi dovrebbe esser limitato, per ora, alla persona dell’attuale Provinciale P. McSherry in modo che quando l’autorizazione arrivasse nel Maryland e lo trovasse già passato a miglior vita, quello dei nostri che per nomina sua, ovvero a norma del nostro Istituto dovesse dirigere la Province fin a nuova disposizione di N.P. non potesse far uso di detta licenza.


[line across]

Parrebbe che gli articoli 1.o 2.o 3.o 4.o 8.o 10.o 11.o 14.o 18.o e 20.o dovessero esser fermi.

In quanto agli altri articoli, a così grande distanza e con tante circostanze che non possono prevedersi, potrebbero raccomandarsi alle serie riflessioni del P. Provinciale per provedere con tutta la prudenza possibile in materia così delicata e di tanto momento per la sua Provincia.

[on the back of what I presume is the last page of the document, in French:]

Note du P. Vespre sur la vente des Nègres au Maryland

[line across]

[in Latin, and in a faint script:]

Quaenam praecipue praecavenda sint, ut concede possit licentia generalis vendendi mancipia.

  1. 1-8 quoad bonum spirituale et temporale servorum.
  2. 9-20 quoad rationem collocandi pecunias ex venditione percipiendas.

Original Format




Archivum Romanum Societatis Iesu, “Twenty conditions of sale, 1836,” Georgetown Slavery Archive, accessed October 18, 2021,